L’esclavage est-il un facteur du développement financier de l’Afrique ?

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Il existe un corpus important de recherches établissant un lien entre  le développement financier  et la croissance économique. Un secteur financier compétitif est crucial pour la mobilisation stratégique des ressources dans une économie. Des enquêtes ont cependant révélé que l’Afrique souffre d’un « déficit de développement financier ». En effet, les plates-formes bancaires en Afrique fonctionnent en dessous de leur capacité – par rapport à d’autres régions en développement. Une mesure commune pour juger de l’efficacité des systèmes bancaires est le degré de profondeur financière.

La profondeur de la bancarisation est mesurée par l’offre de crédit intérieur au secteur privé en pourcentage du PIB et le ratio des passifs liquides. La profondeur du système bancaire d’un pays reflète la mesure dans laquelle les acteurs économiques peuvent utiliser les outils financiers pour façonner les portefeuilles d’épargne et d’investissement. Une  étude  a fait remarquer que les prêts au secteur privé en pourcentage du ratio du PIB sont en moyenne de seulement 21 % dans les pays africains – ce chiffre dérisoire est la moitié du ratio dans les pays en développement non africains.

Encore plus surprenante est la réalité que 65  %  des adultes en Afrique subsaharienne ne sont pas bancarisés. Mais qu’est-ce qui pourrait expliquer un niveau de développement aussi abyssal ? Les chercheurs ont examiné plusieurs coupables – de l’héritage du colonialisme à la qualité institutionnelle. Cependant, certains chercheurs avancent la thèse audacieuse selon laquelle les déficiences du secteur bancaire africain sont attribuables aux séquelles de la traite des esclaves.

En examinant les données de l’enquête Afro baromètre de 2005 pour déterminer si les individus associés à des groupes ethniques qui ont été fortement exposés aux traites d’esclaves historiques font preuve d’une plus faible confiance dans l’avenir,  Nunn et Wantchekon  (2011) concluent que c’est effectivement le cas. Les groupes ethniques fortement exposés aux anciennes traites d’esclaves affichent aujourd’hui des niveaux de confiance plus faibles envers la famille, les voisins, les Co ethnies et le gouvernement local.

La traite des esclaves transatlantique et dans l’océan Indien offrait aux politiques et aux

commerçants africains des opportunités de tirer profit de la vente des victimes en esclavage. En réponse à la demande d’esclaves noirs, les enlèvements se sont intensifiés et les lois ont été modifiées pour justifier la vente des contrevenants. En raison de la montée des activités sans scrupules permises par la traite des esclaves, les Africains sont devenus sceptiques à l’égard de leurs pairs, fomentant ainsi un environnement de méfiance.

Les conclusions de Nunn et Wantchekon sont pertinentes puisque la confiance a des implications sur  le développement financier  . Exploiter la confiance est la porte d’entrée des collaborations d’affaires ; par conséquent, si la traite des esclaves a érodé la confiance dans les individus et les institutions, il en résultera moins de partenariats commerciaux et une hésitation à engager les institutions. Ross Levine et ses collègues sont arrivés à cette conclusion dans une étude de 2020, intitulée « The African Slave Trade and Modern Household Finance », publiée dans The  Economic Journal . Levine et ses co-auteurs soulignent que la méfiance limite l’enthousiasme des prêteurs potentiels à accorder du crédit aux clients potentiels et inhibe la propension des ménages à épargner et à investir dans les institutions financières.

L’étude a révélé de fortes disparités dans l’implication financière en raison d’une exposition intense aux traites d’esclaves historiques :

À Maurice et en Afrique du Sud, l’utilisation des cartes de crédit était supérieure à 16 %, mais inférieure à 0,5 % à Madagascar, au Soudan et en Éthiopie, où l’exposition à la traite des esclaves était plus importante.

Les habitants des pays qui ont été moins touchés par les esclaves sont également moins susceptibles d’exprimer leur confiance dans les institutions financières. Seuls 0,3 % des répondants à Maurice ont indiqué un manque de confiance dans les banques, mais au Niger, 22 % des répondants ont noté une réticence à faire confiance aux banques ou à d’autres institutions financières.

De plus, l’héritage d’une faible confiance a aggravé les périls de la conduite des affaires dans une région diversifiée comme l’Afrique. Ali Recayi Ogcem et les co-auteurs d’un  article de 2021  sur l’association entre la confiance et le développement financier ont observé que la confiance généralisée réduit le risque dans diverses régions : « Nos résultats montrent que la confiance généralisée joue un rôle important dans l’atténuation des effets néfastes que le

fractionnement ethnique a sur la disponibilité de dépôts ou de sources stables pour financer les prêts. »

De plus, en plus d’entraver la croissance d’un secteur financier innovant, l’exposition historique à la traite des esclaves a entravé le potentiel des entreprises à accéder au financement, comme l’ont révélé Lamar Pierce et Jason Snyder dans un  article de 2017 . Les auteurs écrivent : « Les entreprises des pays à forte extraction d’esclaves dépendent également moins des moyens de crédit formels tels que les prêts bancaires, les lignes de crédit, les comptes chèques et les facilités de découvert. L’extraction d’esclaves au niveau national est également corrélée à un moindre accès au crédit auprès des fournisseurs. Bien que les canaux financiers informels servent souvent de substituts aux canaux financiers formels inaccessibles… nous ne trouvons aucune preuve que les entreprises des pays touchés par la traite des esclaves soient en mesure de compenser l’insuffisance des canaux financiers formels avec des crédits des fournisseurs et des clients. »

Néanmoins, les preuves présentées une critique de cette ligne de recherche sont que les pays à faible confiance dans les Caraïbes et en Amérique latine possèdent des institutions financières supérieures, il est donc possible que la nature sous-développée du système bancaire africain soit une conséquence de la faible capacité institutionnelle, de faibles niveaux de capital humain et une gouvernance inadéquate. Cependant, si nous reconnaissons que la performance du système bancaire est un héritage de la traite des esclaves, alors la seule option pour les dirigeants africains est de concevoir des stratégies pour nourrir la confiance et le capital civique. Utiliser l’histoire de la traite des esclaves pour trouver des excuses à l’échec ne profitera pas aux Africains.

Cet article a été initialement publiée en Anglais par Mises Institute

Lipton Matthews

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