La longue histoire du commerce en Afrique et des marchés

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Les réformes du marché en Afrique peuvent être contrecarrées à cause de la propagande affirmant que les marchés sont une importation occidentale. Malgré l’actualité de cette croyance, elle est manifestement absurde. Les marchés ont prospéré en Afrique avant le colonialisme, et partout où ils sont réprimés, le résultat est la paupérisation sociale, comme le souligne l’économiste William Hutt dans son étude révolutionnaire , The Economics of the Color Bar . Les marchands de l’Afrique précoloniale ont organisé des réseaux commerciaux à grande échelle qui s’étendaient sur plusieurs régions.

Selon Alberta O. Akrong (2019), la diversité du commerce africain effectué sur terre et sur les voies navigables a amélioré l’accessibilité du continent aux ressources stratégiques. Comme ailleurs, dans l’Afrique précoloniale, les Africains ont conçu des mécanismes pour permettre le commerce. Gareth Austin, dans ses recherches, documente une litanie de telles institutions , y compris des facilités de crédit tournantes et des sociétés secrètes. Chronique de la primauté des marchés dans l’Afrique de l’Ouest précoloniale, il offre un récit captivant des réseaux commerciaux :

« Parmi les diasporas haoussa qui effectuaient l’essentiel du commerce à longue distance de la moitié orientale de l’Afrique de l’Ouest, des caravanes commerciales se déplaçaient entre les marchés, sur lesquels les itinérants logeaient chez des propriétaires du même groupe ethnique, qui les initiaient au commerce local partenaires et généralement les aider à conclure des contrats. Des crédits seraient également disponibles entre membres d’une même diaspora : « l’aléa moral » étant réduit par une appartenance commune. Elle a également été réduite par la religion commune, qui dans le cas des diasporas haoussa… était l’islam. »

L’ethnicité et la religion figuraient en bonne place comme leviers du commerce dans l’Afrique précoloniale. Par exemple, contrairement aux Hausas, qui professaient l’islam, la communauté Aro utilisait la religion indigène comme outil de commerce légitime. Indéniablement, les marchés étaient cruciaux dans l’Afrique précoloniale, mais on admet volontiers qu’ils n’étaient pas sous-tendus par une confiance impersonnelle. Les arrangements en Afrique précoloniale reflètent ce que les économistes décrivent comme une « confiance limitée ». En raison de la faible confiance hors groupe, l’expansion du commerce à travers les réseaux était une entreprise réalisable mais difficile.

Habituellement, le commerce intertribal exigeait la supervision des chefs tribaux pour assurer la probité des transactions. Néanmoins, en moyenne, le commerce en Afrique précoloniale était décentralisé. Socrates Majune et Davis Kimuli Mwania dans l’article « On the Economic Thought of Trade Practices and Policies in Kenya » capturent avec acuité la disposition libérale du commerce dans le Kenya précolonial : , le commerce à longue distance était pratiqué entre les Mijikenda, Kamba, Taita et Waata avec les Swahili, les Arabes et les Waata à travers la ligne côtière de l’océan Indien. Aucune politique formelle n’existait à l’époque en raison de la décentralisation des communautés et de l’absence d’une règle souveraine qui pourrait imposer une politique globale.

En effet, il peut en surprendre plus d’un que dans l’Afrique précoloniale, l’ingérence de l’État dans l’économie était minime, comme le postule Peter Wickens dans son texte définitif An

Economic History of Africa . Nous sommes informés par Birgit Muller que les Igbos n’avaient pas d’autorité centrale pour diffuser les monnaies : « Comme les monnaies Igbo n’étaient pas émises par une autorité centrale, la stabilité de leur valeur dépendait uniquement de leur offre restreinte…. La rareté des monnaies métalliques a été garantie pendant des siècles par le fait qu’elles devaient être produites selon un processus très compliqué ou importées de commerçants européens lointains.

Cependant, même si le commerce décentralisé était la norme, Grietjie Verhoef dans l’ essai « Afrique précoloniale : Diversité dans l’organisation et la gestion de l’économie et de la société » estime qu’il y avait de nombreuses opportunités pour les marchands puissants de monopoliser les routes commerciales. Par exemple, dans certains territoires, comme l’Afrique de l’Ouest, les dirigeants ont autorisé la gestion décentralisée de l’entreprise privée, alors qu’en Afrique de l’Est, les commerçants musulmans ont monopolisé les routes commerciales. La recherche a également infirmé l’argument selon lequel, à l’époque précoloniale, l’État d’Ashante en Afrique de l’Ouest était l’acteur prédominant de l’économie. Gareth Austin réfute cette proposition en affirmant que le secteur privé constituait une puissante force dans l’économie d’exportation, permettant ainsi aux roturiers de se procurer des richesses par le biais du commerce et de la production pour les marchés internationaux et nationaux.

Outre l’enrichissement des roturiers, le commerce faisait partie intégrante de la promotion de la paix dans les communautés africaines. Emmanuel Akyeampong, dans un aperçu du commerce en Afrique, note qu’en raison de son importance dans la stimulation de la richesse, le commerce a rendu la conquête prohibitive. « En effet, la survie et la prospérité des communautés africaines étaient si étroitement liées aux avantages mutuels du commerce, que les spécialistes des contacts pro-européens ont noté qu’au milieu du bassin du Niger en Afrique de l’Ouest et dans l’océan Indien, la conquête extérieure était contre-productive et les systèmes régionaux ont émergé qui étaient basés sur l’hétérarchie et non sur la hiérarchie.

Puisque nous avons établi la pertinence culturelle des marchés dans l’histoire africaine, nous pouvons maintenant illustrer les effets lucratifs des marchés dans l’Afrique contemporaine. Examinant la littérature pour les ingrédients du succès économique, Germinal Van conclut que la protection des droits de propriété renforce la croissance économique en stimulant la liberté économique. Appliquant ses découvertes à l’Afrique, Van écrit : « La capacité de posséder des biens est une étape majeure vers la création de valeur économique…. Pour que les acteurs des économies africaines créent de la valeur économique au sein du continent, ils doivent pouvoir posséder des biens et utiliser ces biens pour créer des échanges. C’est l’échange qui a lieu sous le concept de droits de propriété qui augmente la liberté économique d’un pays ».

Un brillant exemple des effets positifs d’une plus grande liberté économique est le Rwanda. Dans l’ Indice de liberté économique 2020  , le Rwanda est passé de la catégorie « modérément libre » à la catégorie principalement libre. Les réformes du marché libre ont propulsé le PIB par habitant du Rwanda à plus de 2 000 dollars en 2019, contre seulement 700 dollars en 1995. De même, l’analyse économique indique que la liberté économique est même associée à une croissance inclusive en Afrique subsaharienne, discréditant ainsi l’affirmation selon laquelle les libertés économiques engendrent des inégalités.

L’hypothèse selon laquelle les marchés en Afrique sont un résidu du colonialisme occidental est un mythe. Les marchés libres sont fondamentaux pour améliorer les conditions de vie en Afrique. Les Africains doivent libérer leur esprit des chaînes de la propagande postcoloniale et adopter la liberté économique pour récolter les fruits de la prospérité.

Cette article a été publiée initialement en Anglais par Mises Institute

Auteur:

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Lipton Matthews est chercheur, analyste commercial et contributeur à Merion West , The Federalist , American Thinker , Intellectual Takeout, mises.org et Imaginative Conservative .

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